Stewart, Maria W. Miller 1803-1879

Public speaker, autore, insegnante

A colpo d’occhio…

ha Scritto Abolizionista Saggi

Consegnato Conferenze Pubbliche

Fu messo a Tacere i Critici

è Diventato un Insegnante e Matrona

Fonti

Maria W. Miller Stewart, saggista, insegnante e attivista politico, è pensato per essere la prima donna Americana a dare lezioni pubbliche. Stewart è noto per quattro potenti discorsi, pronunciati a Boston nei primi anni 1830 – un momento in cui nessuna donna, nera o bianca, osava rivolgersi a un pubblico da una piattaforma pubblica.

Stewart è stato fortemente coinvolto con il movimento abolizionista, e la maggior parte delle sue conferenze affrontare questo argomento. Più radicalmente, tuttavia, ha chiesto il progresso economico nero e l’autodeterminazione, così come i diritti delle donne. Altri temi ricorrenti includevano il valore dell’educazione, l’inevitabilità storica della liberazione dei neri e la necessità di unità nera e azione collettiva. Molte delle sue idee erano così in anticipo sui tempi che rimangono rilevanti più di 150 anni dopo.

Nonostante avesse poca istruzione formale, Stewart mostrò continuamente il suo apprendimento nelle sue conferenze, facendo riferimento alla Bibbia, alla Costituzione degli Stati Uniti e a varie opere letterarie. Fu profondamente influenzata da un tipo di sermone sviluppato da predicatori puritani noti come jeremiad, che applicava dottrine religiose a problemi secolari. Secondo Stewart, il modo per gli afroamericani di ottenere la libertà era quello di avvicinarsi a Dio; al contrario, la resistenza all’oppressione era la più alta forma di obbedienza a Dio.

“Maria Stewart era un prototipo di oratore nero americano”, ha scritto Halford Ross Ryan in Oratori afroamericani. “Le sue accuse contro il razzismo bianco e l’ipocrisia che ha trovato nel diciannovesimo secolo sono ancora rilevanti. La sua richiesta di auto-aiuto nero, educazione nera e unità nera cerca ancora soddisfazione.

Maria Miller (più tardi Stewart) nacque libera nel 1803 a Hartford, Connecticut. Tutto ciò che si sa dei suoi genitori è il loro cognome, Miller; i loro nomi e le loro occupazioni sono stati persi nella storia. All’età di cinque anni, Stewart rimase orfano e costretto a diventare un servitore nella casa di un ecclesiastico. Ha vissuto con questa famiglia per dieci anni, non ricevendo alcuna istruzione formale, ma imparando il più possibile leggendo libri dalla biblioteca della famiglia. Dopo aver lasciato la famiglia all’età di quindici anni, si sostenne come domestica mentre promuoveva la sua istruzione nelle scuole del sabato. Dettagli specifici sul suo impiego o dove ha vissuto al momento sono sconosciuti.

Il 10 agosto 1826, all’età di ventitré anni, Maria Miller sposò James W. Stewart nella Chiesa Battista africana di Boston. Su suggerimento del marito, Stewart ha preso non solo il suo cognome, ma anche la sua iniziale centrale. James W. Stewart era quarantaquattro anni, e un veterano della guerra del 1812; dopo la guerra, si guadagnò una vita sostanziale allestendo baleniere e pescherecci. A quel tempo, gli afroamericani costituivano solo il tre per cento della popolazione di Boston, e gli Stewart facevano parte di una minoranza ancora più piccola: la classe media nera di Boston.

A colpo d’occhio

Nata Maria Miller, 1803, Hartford, Connnecticut; figlia di Mr. e Mrs. Miller, nomi e occupazioni sconosciuti; sposato James W. Stewart, un uomo d’affari, 10 agosto 1826; senza figli. Morto dicembre 1879. Istruzione: nessuna istruzione formale. Politica: Abolizionista. Religione: Protestante.

Carriera: Servitore, 1808-26, 1829-31; Docente abolizionista e scrittore, Boston, 1831-33; insegnante, scuole pubbliche di New York, 1833-52; insegnante per gli alunni paganti, Baltimora, 1852-61; insegnante nella sua scuola, Washington, DC, 1861-65; matrona, Freedman’s Hospital, Washington, DC, 1870-1879; Insegnante di scuola domenicale, 1871-79.

scritti Selezionati: Autore: “la Religione e i Puri Principi della Morale, il Fondamento Sicuro su Cui Dobbiamo Costruire” (opuscolo, 1831), “Meditazioni dalla Penna della Signora Maria W. Stewart” (opuscolo, 1832), le Produzioni della Signora Maria W. Stewart (1835), Meditazioni dalla Penna della Signora Maria W. Stewart (seconda edizione 1879).

Nel dicembre del 1829, appena tre anni dopo il matrimonio degli Stewart, James Stewart morì; il matrimonio non aveva avuto figli. Anche se Maria Stewart è stato lasciato con una sostanziale eredità, lei è stato defraudato di esso dai suoi esecutori bianchi dopo una battaglia corte tirato-out. Ancora una volta, fu costretta a rivolgersi al servizio domestico per mantenersi.

Scrisse saggi abolizionisti

Nel 1830, in parte a causa del dolore per la morte del marito, Stewart subì una conversione religiosa. Un anno dopo, secondo i suoi scritti successivi, fece una “pubblica professione della mia fede in Cristo”, dedicandosi al servizio di Dio. Per Stewart, il suo nuovo fervore religioso è andato di pari passo con l’attivismo politico: ha deciso di diventare un ” forte avvocato per la causa di Dio e per la causa della libertà.”Negli anni a venire, quando fu criticata per aver osato parlare in pubblico, Stewart avrebbe affermato che la sua autorità proveniva da Dio—che stava semplicemente seguendo la volontà di Dio.

Nel frattempo, il movimento abolizionista stava cominciando a raccogliere forza a Boston. Nel 1831, William Lloyd Garrison, editore del giornale abolizionista the Liberator, chiese alle donne di origine africana di contribuire al giornale. Stewart ha risposto arrivando al suo ufficio con un manoscritto contenente diversi saggi che Garrison ha accettato di pubblicare.

Il primo lavoro pubblicato da Stewart, “Religion and the Pure Principles of Morality, the Sure Foundation on Which We Must Build”, apparve come un opuscolo di dodici pagine, al prezzo di sei centesimi, più tardi quell’anno. Una pubblicità per l’opuscolo, che è apparso in the Liberator, descritto come “un tratto indirizzato al popolo di colore, dalla signora Maria W. Steward (sic), una rispettabile signora di colore di questa città…. La produzione è molto lodevole, e conferisce grande credito al talento e la pietà del suo autore.”

Tenuto conferenze pubbliche

Poco dopo, Stewart ha iniziato a tenere conferenze pubbliche. Il suo primo impegno a parlare fu il 28 aprile 1832, davanti alla African American Female Intelligence Society di Boston. Consapevole che stava violando il tabù contro le donne che parlano in pubblico, Stewart ha affermato nel suo discorso che “le sopracciglia del mondo non mi scoraggeranno mai” e che potrebbe sopportare gli “assalti di uomini malvagi.”Mentre la spinta principale del discorso era di sollecitare le donne afroamericane a rivolgersi a Dio, le ha anche esortate a difendere i loro diritti, piuttosto che subire silenziosamente l’umiliazione. “E’ inutile per noi più a sedersi con le mani giunte, rimproverando i bianchi; per questo non potrà mai elevare noi, ” ha detto.

Sei mesi dopo, il 21 settembre 1832, Stewart tenne conferenze a un pubblico di uomini e donne alla Franklin Hall. In quel discorso, ha affermato che gli afroamericani liberi non erano certo meglio di quelli in schiavitù: “Guarda molti dei più degni e più interessanti di noi condannati a passare la vita nelle cucine dei gentiluomini”, chiese. “Guarda i nostri giovani, intelligenti, attivi ed energici, con anime piene di fuoco ambizioso; se guardano avanti, ahimè! Quali sono le loro prospettive? Non possono essere altro che i lavoratori più umili, a causa delle loro carnagioni oscure; quindi molti di loro perdono la loro ambizione e diventano inutili.Stewart ”

Nel frattempo, Stewart ha continuato a presentare i suoi scritti per la pubblicazione. Nel 1832, Garrison pubblicò un altro opuscolo, ” Meditations from the Pen of Mrs. Maria W. Stewart. Garrison stampò anche le trascrizioni di tutti i discorsi di Stewart in the Liberator; tuttavia, in conformità con le convenzioni editoriali del giorno, i suoi contributi furono relegati al “Dipartimento delle donne” del giornale.

Fu messo a tacere dalla critica

Il terzo discorso di Stewart, pronunciato all’African Massonic Hall il 27 febbraio 1833, fu intitolato “African Rights and Liberty.”In questo discorso, ha difeso di nuovo il suo diritto di parlare pubblicamente, mentre castigava gli uomini afroamericani. “Siete abbondantemente capaci, signori, di rendervi uomini di distinzione; e questa grave negligenza, da parte tua, fa ribollire il mio sangue dentro di me”, ha detto al suo pubblico. “Se gli uomini tra di noi, che hanno avuto l’opportunità, rivolto la loro attenzione assiduamente al miglioramento mentale e morale come hanno al gioco d’azzardo e danza, avrei potuto rimanere tranquillamente a casa, e stavano contendendo al mio posto.”

Stewart condannò anche il movimento di colonizzazione, un piano per inviare neri liberi e schiavi in Africa. Nella sua conclusione, Stewart raccontò come i bianchi prima guidarono i nativi americani dalla loro terra, poi rubarono i neri dall’Africa e li schiavizzarono, e ora volevano rimandarli indietro con niente. Invece, Stewart ha sostenuto, i neri dovrebbero rimanere negli Stati Uniti e combattere per la loro libertà.

La risposta ai discorsi di Stewart—anche da parte di coloro che sostenevano la sua causa—fu schiacciante negativa; fu duramente condannata per aver avuto l’audacia di parlare sul palco. Secondo le parole dello storico afroamericano William C. Nell, scrivendo di Stewart nel 1850, ha ” incontrato un’opposizione anche dalla sua cerchia di amici di Boston, che avrebbe smorzato l’ardore della maggior parte delle donne.

Stewart pronunciò il suo ultimo discorso a Boston il 21 settembre 1833, annunciando la sua decisione di lasciare la città. Nel discorso, riconobbe che, tenendo conferenze pubblicamente, “mi ero resa spregevole agli occhi di molti, affinché ne vincessi alcuni”, cosa che ammise essere “come una fatica vana.”

Ancora, Stewart ha rifiutato di andare tranquillamente, affermando che le attiviste donne avevano sanzione divina: “E se io sono donna; non è il Dio dei tempi antichi il Dio di questi giorni moderni? Non suscitò egli Debora, perché fosse madre e giudice in Israele? La regina Ester non salvò forse la vita degli ebrei? E Maria Maddalena prima dichiarare la risurrezione di Cristo dai morti?”

Nel 1835, due anni dopo che Stewart aveva lasciato la città, Garrison pubblicò una raccolta dei suoi discorsi, Produzioni della signora Maria W. Stewart. Entro un anno dalla sua apparizione, altre donne, sia in bianco che in nero, cominciarono a seguire il percorso che Stewart aveva aperto, tenendo conferenze nelle chiese e nelle sale riunioni in tutto il paese.

Divenne insegnante e Matrona

Contrariamente ai pregiudizi del suo tempo, Stewart aveva creduto a lungo che tutti gli afroamericani—sia maschi che femmine—meritassero la possibilità di acquisire un’istruzione. Nei suoi discorsi, Stewart aveva spesso definito l’alfabetizzazione come una ricerca sacra in un momento in cui era un crimine insegnare agli schiavi a leggere o scrivere. Ora che aveva ceduto alle pressioni del pubblico per cessare le lezioni, rivolse le sue energie all’istruzione.

Da Boston, Stewart si trasferì a New York, dove insegnò nelle scuole pubbliche di Manhattan e Long Island. Continuò la sua attività politica, unendosi alle organizzazioni femminili-tra cui una società letteraria femminile nera—e partecipando alla Convenzione contro la schiavitù delle donne del 1837. Ha anche tenuto conferenze occasionalmente, ma nessuna di queste conferenze sopravvive. E mentre era affiliata al giornale radicale The North Star, in seguito chiamato Carta di Frederick Douglass, nessuno dei suoi lavori è apparso lì.

Nel 1852, Stewart si trasferì a Baltimora, guadagnandosi da vivere come insegnante di alunni paganti. “Non sono mai stato molto scaltro in questioni di denaro; ed essendo classificato come una signora tra la mia razza per tutta la vita, e mai esposto a difficoltà, non sapevo come gestire”, Stewart scrisse in seguito su questo periodo. Nel 1861, si trasferì a Washington D. C., dove organizzò nuovamente una scuola.

All’inizio del 1870, Stewart era stata nominata matrona, o capo governante, al Freedman’s Hospital and Asylum di Washington. La struttura, istituita dal Freedmen’s Bureau, aveva spazio per 300 pazienti e serviva non solo come ospedale, ma anche come campo profughi per ex schiavi sfollati dalla guerra civile. Stewart ha continuato a insegnare, anche se ha vissuto e lavorato in ospedale.

Nel 1878 fu approvata una legge che concedeva pensioni alle vedove di guerra dei veterani del 1812. Stewart ha usato il denaro inaspettato per pubblicare una seconda edizione di Meditazioni dalla Penna della signora Maria W. Stewart. Il libro, che apparve nel 1879, fu introdotto da lettere di supporto di Garrison e altri. Comprendeva anche nuovo materiale: il saggio autobiografico “Sofferenze durante la guerra” e una prefazione in cui chiedeva ancora una volta la fine della tirannia e dell’oppressione.

Poco dopo la pubblicazione del libro nel dicembre del 1879, Stewart morì al Freedman’s Hospital all’età di 76 anni. Il suo necrologio in The People’s Advocate, un giornale nero della zona di Washington, riconobbe che Stewart aveva lottato per anni con poco riconoscimento: “Pochi, pochissimi sanno della straordinaria carriera di questa donna la cui vita si è appena conclusa. Per mezzo secolo fu impegnata nel lavoro di elevare la sua razza con lezioni, insegnamenti e varie fatiche missionarie e benevoli. Stewart fu sepolta nel cimitero di Graceland a Washington il 17 dicembre 1879-50 anni dopo la morte del marito.

“L’emergere della storia nera e degli studi sulle donne ha reintrodotto gli studiosi alla vita e all’opera di Maria W. Stewart, ma questo pionieristico attivista politico nero manca ancora una valutazione biografica critica”, ha scritto Harry A. Reed in Black Women in America: The Early Years, che è stato pubblicato nel 1983. “La sua vita e la sua continua oscurità illustrano le doppie pressioni del razzismo e del sessismo sulla vita delle donne nere.”Quattro anni dopo, Indiana University Press ha pubblicato un’edizione raccolta del suo lavoro, Maria W. Stewart, la prima donna nera scrittrice politica americana: Saggi e discorsi. Mentre Stewart è stato criticato e alla fine messo a tacere durante la sua vita, e il suo lavoro è stato trascurato da allora, lei sta finalmente cominciando ad essere riconosciuto per quello che era: un oratore pionieristico e saggista.

Fonti

Oratori afroamericani, a cura di Richard W. Lee-man, Greenwood Press, 1996.

Donne nere in America: I primi anni, 1619-1899, a cura di Darlene Clark Hine, Carlson Publishing, 1993.

Il libro delle donne afro-americane, di Tonya Bolden, Adams Media Corporation, 1996.

Maria W. Stewart, la prima donna nera scrittrice politica americana: Saggi e discorsi, a cura di Marilyn Richardson, Indiana University Press, 1987.

Notable American Women, a cura di Edward T. James, Harvard University Press, 1971.

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