Stewart, Maria W. Miller 1803-1879

Conférencière publique, auteure, enseignante

En un coup d’œil

A écrit des Essais abolitionnistes

A donné des conférences publiques

A été réduit au silence par les critiques

Est devenu Enseignant et Matrone

Sources

Maria W. Miller Stewart, essayiste, enseignante et militante politique, est considérée comme la première femme américaine à donner des conférences publiques. Stewart est connue pour quatre discours puissants, prononcés à Boston au début des années 1830 — une époque où aucune femme, noire ou blanche, n’osait s’adresser à un public depuis une tribune publique.

Stewart était fortement impliquée dans le mouvement abolitionniste, et la plupart de ses conférences traitent de ce sujet. Plus radicalement, cependant, elle a appelé au progrès économique des noirs et à l’autodétermination, ainsi qu’aux droits des femmes. D’autres thèmes récurrents comprenaient la valeur de l’éducation, l’inévitabilité historique de la libération des Noirs et la nécessité de l’unité et de l’action collective des Noirs. Beaucoup de ses idées étaient si en avance sur leur temps qu’elles restent pertinentes plus de 150 ans plus tard.

Malgré le fait qu’elle ait eu peu d’éducation formelle, Stewart a continuellement montré son apprentissage dans ses conférences, faisant référence à la Bible, à la Constitution des États-Unis et à diverses œuvres littéraires. Elle a été profondément influencée par un type de sermon développé par des prédicateurs puritains connus sous le nom de jérémiade, qui appliquait des doctrines religieuses à des problèmes laïques. Selon Stewart, le moyen pour les Afro-Américains d’obtenir la liberté était de se rapprocher de Dieu; inversement, la résistance à l’oppression était la forme la plus élevée d’obéissance à Dieu.

 » Maria Stewart était un orateur noir américain prototype », écrivait Halford Ross Ryan dans African-American Orators. « Ses accusations contre le racisme blanc et l’hypocrisie qu’elle a trouvés au XIXe siècle sont toujours d’actualité. Son appel à l’auto-assistance des noirs, à l’éducation des noirs et à l’unité des noirs recherche toujours la satisfaction. »

Maria Miller (plus tard Stewart) est née libre en 1803 à Hartford, Connecticut. Tout ce que l’on sait de ses parents est leur nom de famille, Miller; leurs prénoms et leurs occupations ont été perdus dans l’histoire. À l’âge de cinq ans, Stewart est orphelin et forcé de devenir domestique dans la maison d’un ecclésiastique. Elle a vécu avec cette famille pendant dix ans, ne recevant aucune éducation formelle, mais apprenant autant qu’elle le pouvait en lisant des livres de la bibliothèque familiale. Après avoir quitté la famille à l’âge de quinze ans, elle subvient à ses besoins en tant que domestique tout en poursuivant ses études dans les écoles du Sabbat. Les détails précis de son emploi ou de l’endroit où elle vivait à l’époque ne sont pas connus.

Le 10 août 1826, à l’âge de vingt-trois ans, Maria Miller épouse James W. Stewart à l’Église baptiste africaine de Boston. À la suggestion de son mari, Stewart a pris non seulement son nom de famille, mais aussi son initiale du milieu. James W. Stewart avait quarante-quatre ans et était un vétéran de la guerre de 1812 ; après la guerre, il gagna sa vie en équipant des navires de chasse à la baleine et de pêche. À l’époque, les Afro-Américains ne représentaient que trois pour cent de la population de Boston, et les Stewarts faisaient partie d’une minorité encore plus petite: la classe moyenne noire de Boston.

En un coup d’œil

Née Maria Miller, 1803, Hartford, Connnecticut; fille de M. et Mme Miller, prénoms et professions inconnus; épouse James W. Stewart, un homme d’affaires, le 10 août 1826; pas d’enfants. Décédé en décembre 1879. Éducation: pas d’éducation formelle. Politique : abolitionniste. Religion: Protestante.

Carrière: Servante, 1808-26, 1829-31; conférencière abolitionniste et écrivain, Boston, 1831-33; enseignante dans les écoles publiques de New York, 1833-52; enseignante pour payer les élèves, Baltimore, 1852-61; enseignante dans sa propre école, Washington, DC, 1861-65; matrone, Freedman’s Hospital, Washington, D.C., années 1870-1879; Professeur d’école du dimanche, 1871-79.

Écrits choisis: Auteur, « La Religion et les Principes Purs de la Morale, le Fondement Sûr sur Lequel Nous Devons Construire » (pamphlet, 1831), « Méditations de la Plume de Mme Maria W. Stewart » (pamphlet, 1832), Productions de Mme Maria W. Stewart (1835), Méditations de la Plume de Mme Maria W. Stewart (deuxième édition, 1879).

En décembre 1829, trois ans seulement après le mariage des Stewarts, James Stewart mourut ; le mariage n’avait pas donné d’enfants. Bien que Maria Stewart se soit retrouvée avec un héritage important, elle en a été escroquée par ses exécuteurs testamentaires blancs après une longue bataille judiciaire. Une fois de plus, elle a été forcée de se tourner vers le service domestique pour subvenir à ses besoins.

Écrit des essais abolitionnistes

En 1830, en partie en raison du chagrin causé par la mort de son mari, Stewart subit une conversion religieuse. Un an plus tard, selon ses écrits ultérieurs, elle fit une « profession publique de ma foi en Christ « , se consacrant au service de Dieu. Pour Stewart, sa nouvelle ferveur religieuse allait de pair avec l’activisme politique: elle a décidé de devenir un « ardent défenseur de la cause de Dieu et de la cause de la liberté. » Dans les années à venir, lorsqu’on lui reprochera d’avoir osé parler en public, Stewart affirmera que son autorité venait de Dieu — qu’elle suivait simplement la volonté de Dieu.

Pendant ce temps, le mouvement abolitionniste commençait à se renforcer à Boston. En 1831, William Lloyd Garrison, éditeur du journal abolitionniste the Liberator, demande aux femmes d’ascendance africaine de contribuer au journal. Stewart répondit en arrivant à son bureau avec un manuscrit contenant plusieurs essais que Garrison accepta de publier.

Le premier ouvrage publié de Stewart,  » Religion and the Pure Principles of Morality, the Sure Foundation on Which We Must Build « , parut sous la forme d’une brochure de douze pages, au prix de six cents, plus tard cette année-là. Une publicité pour le pamphlet, parue dans the Liberator, le décrivait comme « un tract adressé aux gens de couleur, par Mme Maria W. Steward (sic), une dame de couleur respectable de cette ville.The La production est des plus louables et confère un grand crédit aux talents et à la piété de son auteur. »

A donné des conférences publiques

Peu de temps après, Stewart a commencé à donner des conférences publiques. Sa première prise de parole a eu lieu le 28 avril 1832, devant l’African American Female Intelligence Society de Boston. Consciente qu’elle violait le tabou contre les femmes parlant en public, Stewart a affirmé dans son discours que « les sourcils froncés du monde ne me décourageront jamais » et qu’elle pourrait supporter les « agressions d’hommes méchants. »Alors que l’objectif principal du discours était d’exhorter les femmes afro-américaines à se tourner vers Dieu, elle les a également exhortées à défendre leurs droits, plutôt que de subir silencieusement l’humiliation. « Il est inutile pour nous de rester assis les mains jointes, en reprochant aux blancs; car cela ne nous élèvera jamais », a-t-elle déclaré.

Six mois plus tard, le 21 septembre 1832, Stewart donne une conférence devant un auditoire composé d’hommes et de femmes à Franklin Hall. Dans ce discours, elle a affirmé que les Afro-Américains libres n’étaient guère mieux lotis que ceux qui étaient en esclavage: « Regardez beaucoup des plus dignes et des plus intéressants d’entre nous condamnés à passer notre vie dans les cuisines de messieurs », a-t-elle demandé. « Regardez nos jeunes hommes, intelligents, actifs et énergiques, avec des âmes remplies d’un feu ambitieux; s’ils regardent vers l’avant, hélas! Quelles sont leurs perspectives ? Ils ne peuvent être que les ouvriers les plus humbles, à cause de leur teint sombre; c’est pourquoi beaucoup d’entre eux perdent leur ambition et deviennent sans valeur.Stewart  »

Pendant ce temps, Stewart a continué à soumettre ses écrits pour publication. En 1832, Garrison publia une autre brochure,  » Méditations de la plume de Mme Maria W. Stewart. Garrison imprima également des transcriptions de tous les discours de Stewart dans le Liberator ; cependant, conformément aux conventions éditoriales de l’époque, ses contributions furent reléguées au  » Département des dames  » du journal. »

A été réduit au silence par les critiques

Le troisième discours de Stewart, prononcé à l’African Masonic Hall le 27 février 1833, s’intitulait « African Rights and Liberty. »Dans ce discours, elle a de nouveau défendu son droit de s’exprimer publiquement, tout en fustigeant les hommes afro-américains.  » Vous êtes tout à fait capables, messieurs, de vous faire des hommes de distinction; et cette négligence grossière, de votre part, fait bouillir mon sang en moi « , a-t-elle déclaré à son auditoire. « Si les hommes parmi nous, qui en ont eu l’occasion, avaient porté leur attention aussi assidûment à l’amélioration mentale et morale qu’au jeu et à la danse, j’aurais pu rester tranquillement à la maison, et ils se disputaient à ma place. »

Stewart a également condamné le mouvement de colonisation, un plan visant à renvoyer des Noirs libres ainsi que des esclaves en Afrique. Dans sa conclusion, Stewart a raconté comment les blancs ont d’abord chassé les Amérindiens de leurs terres, puis ont volé les noirs d’Afrique et les ont réduits en esclavage, et voulaient maintenant les renvoyer sans rien. Au lieu de cela, Stewart a soutenu, les Noirs devraient rester aux États-Unis et se battre pour leur liberté.

La réponse aux discours de Stewart — même de ceux qui ont soutenu sa cause — a été extrêmement négative; elle a été vertement condamnée pour avoir eu l’audace de parler sur scène. Selon les mots de l’historien afro-américain William C. Nell, écrivant à propos de Stewart dans les années 1850, elle  » rencontra une opposition, même de la part de son cercle d’amis de Boston, qui aurait atténué l’ardeur de la plupart des femmes. »

Stewart prononça son dernier discours à Boston le 21 septembre 1833, annonçant sa décision de quitter la ville. Dans le discours, elle a reconnu qu’en donnant des conférences en public, elle s’était  » rendue méprisable aux yeux de beaucoup, afin que j’en gagne quelques-uns « , ce qui, a-t-elle admis, était  » comme un travail en vain. »

Pourtant, Stewart a refusé d’y aller tranquillement, affirmant que les militantes avaient la sanction divine: « Et si je suis une femme; le Dieu des temps anciens n’est-il pas le Dieu de nos jours modernes ? N’a-t-il pas élevé Débora pour qu’elle soit mère et juge en Israël? La reine Esther n’a-t-elle pas sauvé la vie des Juifs ? Et Marie-Madeleine déclare d’abord la résurrection du Christ d’entre les morts? »

En 1835, deux ans après que Stewart eut quitté la ville, Garrison publia un recueil de ses discours, Productions de Mme Maria W. Stewart. Moins d’un an après son apparition, d’autres femmes, noires et blanches, ont commencé à suivre la voie ouverte par Stewart, donnant des conférences dans des églises et des salles de réunion à travers le pays.

Est devenue institutrice et Matrone

Contrairement aux préjugés de son époque, Stewart croyait depuis longtemps que tous les Afro—Américains — hommes et femmes – méritaient la chance d’acquérir une éducation. Dans ses discours, Stewart avait souvent qualifié l’alphabétisation de quête sacrée à une époque où apprendre à lire ou à écrire aux esclaves était un crime. Maintenant qu’elle avait cédé à la pression du public pour cesser de donner des conférences, elle a tourné son énergie vers l’éducation.

De Boston, Stewart s’installe à New York, où elle enseigne dans les écoles publiques de Manhattan et de Long Island. Elle poursuit ses activités politiques, rejoignant des organisations de femmes – dont une société littéraire de femmes noires – et assistant à la Convention contre l’esclavage des femmes de 1837. Elle a également donné des conférences à l’occasion, mais aucune de ces conférences ne survit. Et alors qu’elle était affiliée au journal radical The North Star, appelé plus tard le journal de Frederick Douglass, aucun de ses travaux n’y parut.

En 1852, Stewart s’installe à Baltimore, gagnant une petite vie en tant que professeur d’élèves payants. « Je n’ai jamais été très habile en matière d’argent; et étant classée comme une femme parmi ma race toute ma vie, et jamais exposée à des difficultés, je ne savais pas comment gérer « , a écrit Stewart plus tard à propos de cette période. En 1861, elle s’installe à Washington D.C., où elle organise à nouveau une école.

Au début des années 1870, Stewart avait été nommée matrone, ou gouvernante en chef, à l’Freedman’s Hospital and Asylum de Washington. L’établissement, créé par le Bureau des Affranchis, pouvait accueillir 300 patients et servait non seulement d’hôpital, mais aussi de camp de réfugiés pour les anciens esclaves déplacés par la guerre civile. Stewart a continué à enseigner, même pendant qu’elle vivait et travaillait à l’hôpital.

En 1878, une loi est votée accordant des pensions aux veuves de guerre des anciens combattants de 1812. Stewart a utilisé l’argent inattendu pour publier une deuxième édition de Méditations sous la plume de Mme Maria W. Stewart. Le livre, paru en 1879, a été introduit par des lettres à l’appui de Garrison et d’autres. Il comprenait également de nouveaux documents: l’essai autobiographique « Souffrances pendant la guerre » et une préface dans laquelle elle appelait une fois de plus à la fin de la tyrannie et de l’oppression.

Peu après la publication du livre en décembre 1879, Stewart meurt à l’hôpital de l’Affranchi à l’âge de 76 ans. Sa nécrologie dans le People’s Advocate, un journal noir de la région de Washington, a reconnu que Stewart avait lutté pendant des années avec peu de reconnaissance: « Peu, très peu connaissent la carrière remarquable de cette femme dont la vie vient de prendre fin. Pendant un demi-siècle, elle s’est engagée dans le travail d’élévation de sa race par des conférences, des enseignements et divers travaux missionnaires et bienveillants. »Stewart a été enterrée au cimetière de Graceland à Washington le 17 décembre 1879-50 ans jour pour jour après la mort de son mari.

« L’émergence de l’histoire des Noirs et des études sur les femmes a réintroduit des chercheurs dans la vie et l’œuvre de Maria W. Stewart, mais cette militante politique noire pionnière n’a toujours pas d’évaluation biographique critique », a écrit Harry A. Reed dans Black Women in America: The Early Years, publié en 1983. « Sa vie et son obscurité permanente illustrent la double pression du racisme et du sexisme sur la vie des femmes noires. »Quatre ans plus tard, Indiana University Press a publié une édition collectée de son travail, Maria W. Stewart, La Première femme politique noire d’Amérique: Essais et discours. Alors que Stewart a été critiquée et finalement réduite au silence de son vivant, et que son travail a été négligé depuis, elle commence enfin à être reconnue pour ce qu’elle était: une conférencière et une essayiste pionnière.

Sources

Orateurs afro-américains, sous la direction de Richard W. Lee-man, Greenwood Press, 1996.

Les femmes noires en Amérique: Les Premières années, 1619-1899, édité par Darlene Clark Hine, Carlson Publishing, 1993.

Le Livre des femmes afro-américaines, par Tonya Bolden, Adams Media Corporation, 1996.

Maria W. Stewart, La Première femme politique noire d’Amérique: Essais et discours, sous la direction de Marilyn Richardson, Indiana University Press, 1987.

Femmes américaines notables, édité par Edward T.James, Harvard University Press, 1971.

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