Pourquoi cet enfant du 5ème siècle a-t-il eu un « enterrement de vampire »?

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Université

Université Stanford, Université de l’Arizona

La découverte du corps d’un enfant de 10 ans sur un site antique en Italie suggère que les gens ont pris des mesures pour empêcher l’enfant de ressusciter des morts et de propager le paludisme aux vivants.

Les restes squelettiques comprenaient un crâne avec une roche insérée intentionnellement dans la bouche. Les chercheurs pensent qu’il pourrait avoir été placé là dans le cadre d’un rituel funéraire conçu pour contenir la maladie — et le corps lui-même.

« Je n’ai jamais rien vu de tel. C’est extrêmement étrange et étrange « , explique David Soren, professeur à l’École d’anthropologie de l’Université de l’Arizona et au département d’études religieuses et classiques de l’université. « Localement, ils l’appellent le « Vampire de Lugnano.' »

 crâne funéraire de vampire
Les archéologues ont trouvé dans la bouche d’un défunt de 10 ans un rocher qu’ils croient inséré pour empêcher l’enfant de sortir de la tombe et de propager le paludisme. (Crédit: David Pickel / Université de Stanford)

‘ Cimetière des bébés

Les chercheurs ont fait la découverte à La Nécropole des Bébés, ou Cimetière des bébés, qui date du milieu du Ve siècle lorsqu’une épidémie mortelle de paludisme a balayé la région, tuant de nombreux bébés et jeunes enfants vulnérables. Les gens ont enterré les corps des jeunes victimes sur le site d’une villa romaine abandonnée construite à la fin du premier siècle avant JC.

Jusqu’à présent, les archéologues pensaient que le cimetière était spécifiquement destiné aux nourrissons, aux tout-petits et aux fœtus à naître; lors de fouilles antérieures de plus de 50 sépultures, une fille de 3 ans était l’enfant le plus âgé retrouvé.

La découverte de l’enfant de 10 ans, dont les chercheurs ont déterminé l’âge en fonction du développement dentaire mais dont le sexe est inconnu, suggère que le cimetière pourrait également avoir été utilisé pour des enfants plus âgés, explique le bioarchéologue Jordan Wilson, doctorant en anthropologie qui a analysé les restes squelettiques en Italie.

« Il y a encore des sections du cimetière que nous n’avons pas encore fouillées, donc nous ne savons pas si nous trouverons d’autres enfants plus âgés », explique Wilson.

Chiots et os de crapauds

La découverte a le potentiel d’en dire beaucoup plus aux chercheurs sur l’épidémie de paludisme dévastatrice qui a frappé l’Ombrie il y a près de 1 500 ans, ainsi que sur la réponse de la communauté à cette épidémie, explique le directeur des fouilles David Pickel, qui a une maîtrise en archéologie classique de l’Université d’Arizona et est maintenant doctorant à l’Université de Stanford.

 » Compte tenu de l’âge de cet enfant et de son dépôt unique, avec la pierre placée dans sa bouche, il représente, pour le moment, une anomalie au sein d’un cimetière déjà anormal. Cela souligne à quel point le cimetière pour bébés — ou maintenant plutôt pour enfants — de Lugnano est unique. »

 » Les Romains employing iraient même jusqu’à employer la sorcellerie pour empêcher le mal — tout ce qui contamine le corps — de sortir. »

Lors de fouilles antérieures au cimetière des Bébés, les archéologues ont trouvé des os de nourrissons et d’enfants en bas âge à côté d’objets tels que des serres de corbeau, des os de crapaud, des chaudrons en bronze remplis de cendres et des restes de chiots qui semblent avoir été sacrifiés — tous des objets communément associés à la sorcellerie et à la magie.

En outre, le corps de la fillette de 3 ans avait des pierres qui pesaient sur ses mains et ses pieds – une pratique utilisée par différentes cultures à travers l’histoire pour garder les défunts dans leurs tombes.

« Nous savons que les Romains étaient très préoccupés par cela et allaient même jusqu’à employer la sorcellerie pour empêcher le mal — tout ce qui contamine le corps — de sortir », dit Soren.

Paludisme « diabolique »

Le « mal », dans le cas des bébés et des tout-petits que les chercheurs ont découverts à Lugnano, était le paludisme, croit Soren. Les tests ADN de plusieurs des os excavés ont soutenu sa théorie.

Bien que les restes de l’enfant de 10 ans n’aient pas encore subi de tests ADN, l’enfant avait une dent abcès – un effet secondaire du paludisme – qui suggère qu’il ou elle pourrait également avoir été victime de la maladie, explique Wilson.

« ‘ Les morts ne s’enterrent pas. »Nous pouvons en dire beaucoup sur les croyances et les espoirs des gens et sur la façon dont ils traitent les morts. »

L’enfant était l’une des cinq nouvelles sépultures découvertes au cimetière au cours de l’été. Le corps a été retrouvé gisant sur son côté gauche dans une tombe de fortune créée par deux grandes tuiles appuyées contre un mur — une sépulture de style alla cappuccina typique de l’Italie romaine.

« Sachant que deux grandes tuiles ont été utilisées pour cette sépulture, je m’attendais à ce qu’on trouve quelque chose d’unique à l’intérieur, peut-être une « double inhumation » — ce qui n’est pas rare dans ce cimetière — où une seule sépulture contient deux individus », explique Pickel. « Après avoir enlevé les tuiles, cependant, il est devenu immédiatement clair pour nous que nous avions affaire à une personne plus âgée. »

‘Vampire de Venise’

La position ouverte de la mâchoire de l’enfant, qui ne se serait pas ouverte naturellement lors de la décomposition avec le corps positionné sur le côté, suggère que le rocher a été intentionnellement inséré dans la bouche après la mort, explique Wilson. Les chercheurs ont trouvé des marques de dents dans le ciment sur la pierre, fournissant une preuve supplémentaire qu’elle a été placée délibérément.

L’enfant de 10 ans a été le premier au cimetière que les chercheurs ont trouvé avec une pierre dans la bouche. Des chercheurs ont documenté des sépultures similaires dans d’autres endroits, notamment à Venise, où des archéologues ont trouvé une femme âgée du XVIe siècle surnommée le « Vampire de Venise » avec une brique dans la bouche en 2009. Dans le Northamptonshire, en Angleterre, en 2017, ils ont trouvé un mâle adulte du troisième ou quatrième siècle enterré face cachée avec sa langue enlevée et remplacée par une pierre.

Ces types de sépultures sont souvent appelés sépultures de vampires, car ils sont associés à une croyance selon laquelle les morts pourraient ressusciter. D’autres exemples de sépultures de vampires à travers l’histoire incluent des personnes jalonnant des corps au sol à travers le cœur ou démembrant des corps avant l’inhumation.

« C’est un traitement mortuaire très inhabituel que vous voyez sous diverses formes dans différentes cultures, en particulier dans le monde romain, qui pourrait indiquer qu’il y avait une crainte que cette personne revienne d’entre les morts et essaie de propager la maladie aux vivants », explique Wilson.

Les archéologues retourneront à Lugnano l’été prochain pour terminer les fouilles du cimetière et en apprendre davantage sur une période sombre de l’histoire.

« C’est une chose très humaine d’avoir des sentiments compliqués à propos des morts et de se demander si c’est vraiment la fin », dit Wilson. « Chaque fois que vous pouvez regarder des sépultures, elles sont significatives car elles offrent une fenêtre sur les esprits anciens. Nous avons un dicton en bioarchéologie: « Les morts ne s’enterrent pas eux-mêmes. »Nous pouvons en dire beaucoup sur les croyances et les espoirs des gens et sur la façon dont ils traitent les morts. »

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