La « Nuit De L’Horreur De Birmingham » De New York A Déclenché Un Été D’Émeutes

La police de New York casquée emporte un émeutier sur la 130e rue Ouest et la Septième Avenue à Harlem le 19 juillet 1964. AP masquer la légende

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La police de New York casquée emporte un émeutier sur la 130e rue Ouest et la Septième Avenue à Harlem le 19 juillet 1964.

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Il s’appelait « La nuit de l’horreur de Birmingham à New York. »

Un peu plus de deux semaines après la promulgation de la Loi historique sur les droits civils en 1964, des violences ont éclaté dans les rues de New York, durant six nuits au total. C’était la première d’une série d’émeutes qui allaient définir les dernières années du mouvement des droits civiques des années 1960. L’émeute de New York en 1964 a électrisé la nation et provoqué des divisions au sein de la direction du mouvement.

Cela a commencé à l’extérieur des murs d’un poste de police de Harlem, quelques jours après que le Lt. Thomas Gilligan, un policier blanc en congé, a abattu un étudiant afro-américain de 15 ans nommé James Powell le 16 juillet. Deux jours de manifestations pacifiques s’ensuivirent. Mais le troisième jour, une foule a encerclé le commissariat de police, appelant à l’arrestation de Gilligan, et a été accueillie par des clubs échangistes du département de police de New York, sous une pluie de bouteilles en verre et de couvercles de poubelles jetés par les résidents depuis les toits. Des coups de feu ont éclaté après que la police a repoussé des milliers de manifestants à quelques pâtés de maisons au coin de la 125e rue et de l’avenue Lenox.

Des membres de la communauté de Harlem à New York fuient la police casquée d’acier en balançant des bâtons de nuit dans le but de briser un rassemblement de rue le 19 juillet 1964. AP masquer la légende

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Des membres de la communauté de Harlem à New York fuient la police casquée d’acier en balançant des bâtons de nuit dans le but de briser un rassemblement de rue le 19 juillet 1964.

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‘ Nous avions tellement peur ‘

« Vous ne voudriez pas rester là il y a 50 ans », explique Christopher Hayes, qui enseigne l’histoire à l’Université Rutgers et a écrit sur l’émeute pour sa thèse de doctorat.  » Il y avait des gens qui couraient. Tu risquais d’être renversé. Les choses volaient dans l’air — cocktails Molotov, briques, morceaux de béton, tout ce que vous pouviez trouver. »

Charles Taylor, qui avait 19 ans à l’époque, est allé dans les rues de Harlem avec des amis lors de la deuxième nuit d’émeutes.

 » Il y avait des flics partout dans la rue. Et je me souviens d’avoir vu des flics à cheval. On avait tellement peur ! » dit-il. « Les gens cassaient des choses, et les gens criaient et faisaient du bruit. »

Deux jours avant le début des émeutes, Taylor a appris que c’était son ami d’enfance qui avait été abattu par la police. Powell vivait dans le même immeuble du Bronx que la famille de Taylor et avait déjà appris à Taylor à patiner dans son salon.

John Reddick, un autre résident afro-américain de Harlem, avait 12 ans pendant l’émeute. Il dit que la façon dont Powell est mort a été une révélation pour le quartier.

« La plupart du temps, c’était dans le Sud, ou on en entendait parler dans le Sud », explique Reddick, ajoutant que la façon dont les habitants de Harlem réagissaient à la tuerie divergeait, en particulier entre les générations.

Par exemple, les émeutes ont consterné les grands-parents de Reddick. « Je me souviens juste de leur réaction: « Oh, comment pourraient-ils réagir comme ça? Ils doivent être plus semblables! Ils ne devraient pas faire des choses violentes!’ « 

Un policier se tient à l’intérieur d’une épicerie avec des vitres avant brisées dans la section Bedford-Stuyvesant de Brooklyn le 22 juillet 1964. AP masquer la légende

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Un policier se tient à l’intérieur d’une épicerie avec des vitres avant brisées dans la section Bedford-Stuyvesant de Brooklyn le 22 juillet 1964.

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Nord Vs. Le racisme du Sud

Ce qui a commencé à Harlem s’est rapidement propagé à la section Bedford-Stuyvesant de Brooklyn, qui abrite une autre grande communauté noire.

« C’est un émotionnalisme qui vous amène à vous révolter dans votre propre communauté et non dans le centre-ville, où l’économie aura vraiment un impact sur la prise de décision de ceux qui sont au pouvoir », explique Inez Dickens, membre du conseil municipal de New York, qui est née et a grandi à Harlem. « Mais ils nous auraient probablement tiré dessus. »

Quatre jours après la fin des émeutes, King se rendit à New York à l’invitation du maire de l’époque, Robert Wagner.

« J’appelle tous les citoyens noirs et blancs de bonne volonté à continuer de lutter sans relâche mais sans violence contre l’oppression raciale et économique à laquelle notre pays est confronté », a déclaré King aux journalistes avant son voyage. (Vous pouvez voir un extrait de sa conférence de presse sur le site Web de la Bibliothèque numérique des droits civils.)

Sa visite a été dénoncée par certains dirigeants de Harlem, qui ont déclaré que les méthodes non violentes de King étaient peu utiles dans le Nord.

« C’était le racisme du Nord, qui était très différent du racisme du Sud, en ce sens que le racisme du Nord était caché », explique Joseph Boskin, professeur émérite d’histoire à l’Université de Boston.

Boskin, qui a mené des entretiens à Harlem après les émeutes, affirme que les attentes non satisfaites des Noirs américains dans le Nord commençaient à pousser certains d’entre eux vers des voies plus militantes pour le changement, malgré un récit national de ce qui semblait être un progrès dans les lois du pays.

« Quelque chose d’extraordinaire ou d’inhabituel »

Dans son discours à la radio après l’émeute, Wagner a qualifié la signature de la législation de pierres de touche pour progresser vers l’égalité raciale:

 » En fait, de tous les groupes en Amérique, les Nègres ont le plus à gagner de la loi et de l’ordre. La décision de la Cour suprême de 1954 est la loi et l’ordre. Où seraient les droits civils sans cette décision, sans cette loi et cet ordre? Le projet de loi sur les droits civiques qui vient d’être adopté au Congrès et signé par le président Johnson est la loi et l’ordre. La loi de New York interdisant la discrimination dans le logement, adoptée sous mon administration, est la loi et l’ordre. Sans la loi et l’ordre, le progrès des droits des Noirs et des droits civils serait retardé d’un demi-siècle. La loi et l’ordre sont les meilleurs amis du Nègre — ne vous y trompez pas. »

( Vous pouvez écouter le discours complet sur le site Web des Archives municipales de New York.)

Mais de nombreux New-Yorkais noirs n’avaient pas encore ressenti l’impact de ces lois sur leur vie quotidienne, et Hayes dit que la patience pour les routes établies vers le pouvoir s’amenuisait.

« L’écrasante majorité des New-Yorkais noirs ont vu leur qualité de vie décliner, qu’il s’agisse de la ségrégation scolaire, de la ségrégation du logement, du chômage, des revenus », explique Hayes, en référence à la période entre la fin de la Seconde Guerre mondiale et l’émeute de 1964.

Et la foi dans l’application des lois locales était suspecte, explique l’historien de l’Université Wesleyenne de l’Ohio Michael Flamm, auteur du livre à paraître In the Heat of the Summer: The Harlem Riot of 1964 and the Road to America’s Prison Crisis.

« Une partie du problème est que dans le Nord, de nombreuses lois n’étaient pas ouvertement discriminatoires », explique Flamm. « Il était plus difficile de s’emparer de la hauteur morale et de faire valoir que la désobéissance civile non violente était justifiée. »

Ainsi, les frustrations croissantes ont trouvé un exutoire dans les rues, selon Billy Mitchell, historien de l’Apollo Theater de Harlem.

« Ce n’était pas juste des gens qui se déchaînaient, vous savez, et qui devenaient fous. Ils ont compris ce qu’ils faisaient « , explique-t-il.  » Nous avions un objectif, mais nous avons fait fausse route pour l’atteindre. »

Avec le recul, Mitchell dit qu’il ne cautionne pas complètement la réaction violente. Mais il dit que c’était nécessaire.

 » Parfois, il faut vraiment faire quelque chose d’extraordinaire ou d’inhabituel pour attirer l’attention des gens « , ajoute-t-il.

Et ce besoin d’agir s’est répandu, car des émeutes ont éclaté plus tard cet été-là dans six autres villes, dont Rochester, New York; Jersey City, New Jersey; en dehors de Chicago et Philadelphie.

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