Stewart, Maria W. Miller 1803-1879

Oradora pública, autora, maestra

De un vistazo

Escribió Ensayos Abolicionistas

Dio Conferencias públicas

Fue Silenciada por los Críticos

Se Convirtió en Maestra y Matrona

Fuentes

Se cree que Maria W. Miller Stewart, ensayista, profesora y activista política, fue la primera mujer estadounidense en dar conferencias públicas. Stewart es conocido por cuatro poderosos discursos, pronunciados en Boston a principios de la década de 1830, una época en la que ninguna mujer, blanca o negra, se atrevía a dirigirse a una audiencia desde una plataforma pública.

Stewart estuvo muy involucrada con el movimiento abolicionista, y la mayoría de sus conferencias tratan sobre este tema. Sin embargo, de manera más radical, pidió el progreso económico y la autodeterminación de los negros, así como los derechos de las mujeres. Otros temas recurrentes incluyeron el valor de la educación, la inevitabilidad histórica de la liberación de los negros y la necesidad de unidad y acción colectiva de los negros. Muchas de sus ideas estaban tan adelantadas a su tiempo que siguen siendo relevantes más de 150 años después.

A pesar del hecho de que tenía poca educación formal, Stewart mostró continuamente su aprendizaje en sus conferencias, haciendo referencia a la Biblia, la Constitución de los Estados Unidos y varias obras literarias. Estaba profundamente influenciada por un tipo de sermón desarrollado por predicadores puritanos conocidos como la jeremíada, que aplicaba doctrinas religiosas a problemas seculares. Según Stewart, el camino para que los afroamericanos obtuvieran la libertad era acercarse a Dios; por el contrario, la resistencia a la opresión era la forma más elevada de obediencia a Dios.

«Maria Stewart fue una oradora americana negra prototípica», escribió Halford Ross Ryan en Oradores afroamericanos. «Sus cargos contra el racismo blanco y la hipocresía que encontró en el siglo XIX siguen siendo relevantes. Su llamado a la autoayuda negra, la educación negra y la unidad negra todavía busca satisfacción.»

Maria Miller (más tarde Stewart) nació libre en 1803 en Hartford, Connecticut. Todo lo que se sabe de sus padres es su apellido, Miller; sus nombres y ocupaciones se han perdido en la historia. A la edad de cinco años, Stewart quedó huérfano y se vio obligado a convertirse en un sirviente en la casa de un clérigo. Vivió con esta familia durante diez años, sin recibir educación formal, pero aprendiendo todo lo que pudo leyendo libros de la biblioteca de la familia. Después de dejar la familia a la edad de quince años, se mantuvo como empleada doméstica mientras continuaba su educación en las escuelas sabáticas. Se desconocen detalles específicos sobre su empleo o dónde vivía en ese momento.

El 10 de agosto de 1826, a la edad de veintitrés años, Maria Miller se casó con James W. Stewart en la Iglesia Bautista Africana de Boston. A sugerencia de su marido, Stewart tomó no solo su apellido, sino también su inicial del segundo nombre. James W. Stewart tenía cuarenta y cuatro años y era un veterano de la Guerra de 1812; después de la guerra, se ganó una vida sustancial equipando barcos de pesca y caza de ballenas. En ese momento, los afroamericanos constituían solo el tres por ciento de la población de Boston, y los Stewarts eran parte de una minoría aún más pequeña: la clase media negra de Boston.

De un vistazo

Nacida Maria Miller, 1803, Hartford, Connnecticut; hija del Sr. y la Sra. Miller, nombres y ocupaciones desconocidos; casada con James W. Stewart, un hombre de negocios, el 10 de agosto de 1826; sin hijos. Murió en diciembre de 1879. Educación: no hay educación formal. Política: Abolicionista. Religión: Protestante.

Carrera: Sirviente, 1808-26, 1829-31; conferencista y escritora abolicionista, Boston, 1831-33; maestra, escuelas públicas de Nueva York, 1833-52; maestra para alumnos remunerados, Baltimore, 1852-61; maestra en su propia escuela, Washington, D. C., 1861-65; matrona, Freedman’s Hospital, Washington, D. C., 1870s-1879; Maestra de escuela dominical, 1871-79.

Selected writings: Autor, «Religion and the Pure Principles of Morality, the Sure Foundation on Which We Must Build» (panfleto, 1831), «Meditations from the Pen of Mrs.Maria W. Stewart» (panfleto, 1832), Producciones de Mrs. Maria W. Stewart (1835), Meditations from the Pen of Mrs. Maria W. Stewart (segunda edición, 1879).

En diciembre de 1829, solo tres años después de que los Stewarts se casaran, James Stewart murió; el matrimonio no había producido hijos. Aunque María Stewart se quedó con una herencia sustancial, fue defraudada por sus albaceas blancos después de una prolongada batalla en la corte. Una vez más, se vio obligada a recurrir al servicio doméstico para mantenerse a sí misma.

Escribió ensayos abolicionistas

En 1830, en parte debido al dolor por la muerte de su marido, Stewart se sometió a una conversión religiosa. Un año después, según sus escritos posteriores, hizo una «profesión pública de mi fe en Cristo», dedicándose al servicio de Dios. Para Stewart, su nuevo fervor religioso iba de la mano con el activismo político: decidió convertirse en una » firme defensora de la causa de Dios y de la causa de la libertad.»En los años venideros, cuando fue criticada por atreverse a hablar en público, Stewart afirmó que su autoridad provenía de Dios, que simplemente estaba siguiendo la voluntad de Dios.

Mientras tanto, el movimiento abolicionista comenzaba a cobrar fuerza en Boston. En 1831, William Lloyd Garrison, editor del periódico abolicionista the Liberator, pidió a las mujeres de ascendencia africana que contribuyeran al periódico. Stewart respondió llegando a su oficina con un manuscrito que contenía varios ensayos que Garrison aceptó publicar.

La primera obra publicada de Stewart, «Religion and the Pure Principles of Morality, the Sure Foundation on Which We Must Build», apareció como un folleto de doce páginas, a un precio de seis centavos, a finales de ese año. Un anuncio para el panfleto, que apareció en el Libertador, lo describió como «un folleto dirigido a la gente de color, por la señora Maria W. Steward (sic), una respetable dama de color de esta ciudad.The La producción es lo más loable, y confiere gran crédito al talento y la piedad de su autor.»

Dio conferencias públicas

Poco después, Stewart comenzó a dar conferencias públicas. Su primera conferencia fue el 28 de abril de 1832, ante la Sociedad de Inteligencia Femenina Afroamericana de Boston. Consciente de que estaba violando el tabú contra las mujeres que hablaban en público, Stewart afirmó en su charla que «el ceño fruncido del mundo nunca me desalentará» y que podía soportar los «asaltos de hombres malvados».»Si bien el objetivo principal del discurso era instar a las mujeres afroamericanas a que se volvieran a Dios, también las instó a defender sus derechos, en lugar de sufrir humillación en silencio. «Es inútil para nosotros más que cruzarnos de brazos, reprochando a los blancos; para que nunca se eleve nosotros», dijo.

Seis meses más tarde, el 21 de septiembre de 1832, Stewart dio una conferencia a una audiencia de hombres y mujeres en Franklin Hall. En ese discurso, afirmó que los afroamericanos libres no estaban en mejor situación que los esclavos: «Mira a muchos de los más dignos e interesantes de nosotros condenados a pasar la vida en cocinas de caballeros», exigió. «Miren a nuestros jóvenes, inteligentes, activos y enérgicos, con almas llenas de fuego ambicioso; si miran hacia adelante, ¡ay! ¿Cuáles son sus perspectivas? No pueden ser más que los trabajadores más humildes, a causa de su tez oscura; por lo tanto, muchos de ellos pierden su ambición y se vuelven inútiles.Stewart »

Mientras tanto, Stewart continuó enviando sus escritos para su publicación. En 1832, Garrison publicó otro folleto, » Meditations from the Pen of Mrs. Maria W. Stewart. Garrison también imprimió transcripciones de todos los discursos de Stewart en the Liberator; sin embargo, de acuerdo con las convenciones editoriales de la época, sus contribuciones fueron relegadas al «Departamento de Damas» del periódico.

Fue silenciado por los críticos

El tercer discurso de Stewart, pronunciado en el African Masonic Hall el 27 de febrero de 1833, se tituló «African Rights and Liberty.»En este discurso, defendió de nuevo su derecho a hablar en público, mientras castigaba a los hombres afroamericanos. «Sois muy capaces, caballeros, de convertiros en hombres de distinción; y esta negligencia flagrante, de su parte, hace que mi sangre hierva dentro de mí», le dijo a su audiencia. «Si los hombres de entre nosotros, que han tenido una oportunidad, hubieran dirigido su atención tan asiduamente a la mejora mental y moral como lo han hecho a los juegos de azar y al baile, yo podría haber permanecido en silencio en casa, y ellos se mantuvieron contendientes en mi lugar.»

Stewart también condenó el movimiento de colonización, un plan para enviar negros libres y esclavos de regreso a África. En su conclusión, Stewart relató cómo los blancos primero expulsaron a los nativos americanos de su tierra, luego robaron a los negros de África y los esclavizaron, y ahora querían enviarlos de vuelta sin nada. En cambio, Stewart argumentó, los negros deberían permanecer en los Estados Unidos y luchar por su libertad.

La respuesta a los discursos de Stewart, incluso de aquellos que apoyaron su causa, fue abrumadoramente negativa; fue condenada rotundamente por tener la audacia de hablar en el escenario. En palabras del historiador afroamericano William C. Nell, escribiendo sobre Stewart en la década de 1850, » se encontró con una oposición incluso de su círculo de amigos de Boston, que habría apagado el ardor de la mayoría de las mujeres.»

Stewart pronunció su último discurso en Boston el 21 de septiembre de 1833, anunciando su decisión de abandonar la ciudad. En el discurso, reconoció que, al dar conferencias públicamente, «me había hecho despreciable a los ojos de muchos, para ganar a algunos», lo que admitió que era «como un trabajo en vano.»

Sin embargo, Stewart se negó a ir en silencio, afirmando que las activistas tenían la aprobación divina: «¿Y si soy mujer; no es el Dios de los tiempos antiguos, el Dios de estos tiempos modernos? ¿No levantó a Débora para que fuera madre y juez en Israel? ¿No salvó la Reina Ester la vida de los judíos? ¿Y María Magdalena declaró primero la resurrección de Cristo de entre los muertos?»

En 1835, dos años después de que Stewart dejara la ciudad, Garrison publicó una colección de sus discursos, Producciones de Mrs.Maria W. Stewart. Un año después de su aparición, otras mujeres, blancas y negras, comenzaron a seguir el camino que Stewart había abierto, dando conferencias en iglesias y salas de reuniones en todo el país.

Se convirtió en maestra y matrona

Contrariamente a los prejuicios de su época, Stewart había creído durante mucho tiempo que todos los afroamericanos, tanto hombres como mujeres, merecían la oportunidad de adquirir una educación. En sus discursos, Stewart a menudo se había referido a la alfabetización como una búsqueda sagrada en un momento en que era un crimen enseñar a los esclavos a leer o escribir. Ahora que había cedido a la presión pública para que dejara de dar conferencias, dedicó su energía a la educación.

De Boston, Stewart se mudó a Nueva York, donde enseñó en escuelas públicas en Manhattan y Long Island. Continuó sus actividades políticas, uniéndose a organizaciones de mujeres, incluida una sociedad literaria de mujeres negras, y asistiendo a la Convención contra la esclavitud de la Mujer de 1837. También dio conferencias de vez en cuando, pero ninguna de estas conferencias sobrevive. Y mientras estaba afiliada al periódico radical The North Star, más tarde llamado el periódico de Frederick Douglass, ninguna de sus obras apareció allí.

En 1852, Stewart se mudó a Baltimore, ganándose la vida como profesor de alumnos remunerados. «Nunca he sido muy astuto en asuntos de dinero; y siendo clasificada como una dama entre mi raza toda mi vida, y nunca expuesta a ninguna dificultad, no sabía cómo manejarme», escribió Stewart más tarde sobre este período. En 1861, se mudó a Washington D. C., donde de nuevo organizó una escuela.

A principios de la década de 1870, Stewart había sido nombrada matrona, o ama de llaves, en el Hospital y Asilo Freedman en Washington. La instalación, establecida por la Oficina de Libertos, tenía espacio para 300 pacientes, y sirvió no solo como hospital, sino también como campo de refugiados para antiguos esclavos desplazados por la Guerra Civil. Stewart continuó enseñando, incluso mientras vivía y trabajaba en el hospital.

En 1878, se aprobó una ley que otorgaba pensiones a viudas de Guerra de 1812 veteranos. Stewart usó el dinero inesperado para publicar una segunda edición de Meditaciones de la Pluma de la Sra. Maria W. Stewart. El libro, que apareció en 1879, fue introducido por cartas de apoyo de Garrison y otros. También incluía material nuevo: el ensayo autobiográfico «Sufrimientos durante la guerra», y un prefacio en el que una vez más pedía el fin de la tiranía y la opresión.

Poco después de la publicación del libro en diciembre de 1879, Stewart murió en el Hospital Freedman a la edad de 76 años. Su obituario en El Defensor del Pueblo, un periódico negro del área de Washington, reconoció que Stewart había luchado durante años con poco reconocimiento: «Pocos, muy pocos saben de la notable carrera de esta mujer cuya vida acaba de terminar. Durante medio siglo se dedicó a la tarea de elevar su raza mediante conferencias, enseñanza y diversas labores misioneras y benevolentes. Stewart fue enterrada en el Cementerio Graceland en Washington el 17 de diciembre de 1879-50 años después de la muerte de su esposo.

» La aparición de la historia negra y los estudios sobre la mujer han reintroducido a los estudiosos a la vida y obra de Maria W. Stewart, pero esta activista política negra pionera todavía carece de una evaluación biográfica crítica», escribió Harry A. Reed en Black Women in America: The Early Years, que se publicó en 1983. «Su vida y su continua oscuridad ilustran la doble presión del racismo y el sexismo en la vida de las mujeres negras. Cuatro años más tarde, Indiana University Press publicó una edición de su obra, Maria W. Stewart, America’s First Black Woman Political Writer: Essays and Speeches. Aunque Stewart fue criticada y finalmente silenciada durante su vida, y su trabajo ha sido descuidado desde entonces, finalmente está comenzando a ser reconocida por lo que fue: una oradora y ensayista pionera.

Sources

Oradores afroamericanos, editado por Richard W. Lee-man, Greenwood Press, 1996.

Mujeres negras en América: The Early Years, 1619-1899, editado por Darlene Clark Hine, Carlson Publishing, 1993.

El libro de las Mujeres Afroamericanas, por Tonya Bolden, Adams Media Corporation, 1996.

Maria W. Stewart, America’s First Black Woman Political Writer: Essays and Speeches, editado por Marilyn Richardson, Indiana University Press, 1987.

Notable American Women, editado por Edward T. James, Harvard University Press, 1971.

—Carrie Golus

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