¿La Hipnosis es Buena para los Síntomas del SII?

Hace tres años, los únicos alimentos que Janet Westfall, de 61 años, podía comer eran queso cottage, cereales de arroz, pretzels y claras de huevo.

Había tenido el Síndrome del Intestino Irritable (SII) durante más de 20 años, y sus síntomas empeoraban constantemente. No podía comer frutas, verduras o carnes. Esos cuatro alimentos blandos y blanquecinos lo eran.

«Puedes imaginarte lo que eso me hizo», me dice. «Desnutrición, pérdida de peso severa, compromiso del sistema inmunológico. La mejor manera de describir lo que pasaría si tuviera algo más, sin entrar en demasiados detalles desagradables, era: Imagina tener un estómago muy malo y una gripe intestinal, donde crees que vas a morir, y esperas que lo hagas.»

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Westfall acudió a múltiples médicos y gastroenterólogos en los mejores hospitales de Chicago, cerca del suburbio donde vive. Después de una serie de pruebas, siempre le decían que no habían encontrado nada malo.

El SII es un trastorno funcional, lo que significa que, si bien la función del cuerpo está alterada, su estructura no cambia. Los trastornos funcionales reaparecen con radiografías, endoscopias y análisis de sangre normales, incluso cuando una persona sufre síntomas horribles. Si Westfall comía alimentos calientes o calientes, podría provocar un brote. Un sorbo de té, o simplemente agua caliente, podría causar una reacción.

El otoño pasado, Westfall estaba en el hospital con una vía intravenosa, incapaz de retener la comida. Pensó para sí misma, ¿a dónde voy con esto? ¿Qué me va a pasar? Luego recordó que había visto un segmento en la NBC sobre Laurie Keefer,gastroenteróloga de Mt. Hospital Sinai de Nueva York que estaba tratando a pacientes con SII con hipnoterapia. Keefer había dicho que era útil en personas que no podían encontrar alivio en ningún otro lugar.

«Pensé,’ Bueno, eso suena a mí'», recuerda Westfall. «»¿Habría seguido adelante y probado la hipnosis si otras cosas más normales funcionaran? No sé.»

El SII afecta a entre el 10 y el 15 por ciento de la población y es una de las afecciones más comunes que verá un gastroenterólogo. Y, sin embargo, tiene un problema de imagen, con una percepción persistente de que es más molesto que una enfermedad real, y causado puramente por problemas psicológicos.

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Peter Whorwell, gastroenterólogo de la Universidad de Manchester, ha estado tratando el SII durante más de 35 años. Dice que en la década de 1970, cuando era estudiante de medicina, le dijeron que las personas con SII eran mujeres hipersensibles y que no debían tomarse demasiado en serio. Pero cuando empezó a ver a pacientes con SII, vio lo grave que podía ser.

Las personas con SII tienen dolor intenso, distensión abdominal, distensión estomacal (en algunos casos, agregar casi cinco pulgadas a su abdomen) y episodios de diarrea y estreñimiento alternados. Muchos también tienen un «reflejo gastrocolónico exagerado», lo que significa que inmediatamente después de comer, hay una» necesidad urgente de vaciar los intestinos», dice Whorwell. Los pacientes tienen miedo de comer algo o de salir de sus casas porque se siente como una gripe estomacal permanente. En el otro extremo, algunas personas con SII no evacuarán durante días o semanas.

Ahora se sabe que el SII es causado por múltiples factores, uno de los cuales es una disfunción del sistema nervioso. El cerebro y el intestino se comunican constantemente entre sí; así es como, por ejemplo, el estómago le dice al cerebro que tiene hambre. Si esa comunicación se sobreactiva, el cerebro reacciona de forma exagerada y siente cambios y procesos digestivos normales, lo que lleva a la plétora de síntomas desagradables.

» Las tripas interfieren mucho con la vida, ¿no?»Whorwell muses. «Si tienes un poco de angina de pecho, todo lo que tienes que hacer es caminar un poco más lento, pero si te cagas todo el día 5 el 58 por ciento de nuestros pacientes son incontinentes fecales de manera regular. Un tercio de ellos son suicidas. Casi en cada clínica, un paciente me dice: «Me siento suicida.'»

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Cuando Whorwell diagnostica por primera vez a alguien con SII, probará las opciones tradicionales: bajo contenido de fibra, alguna versión de una dieta baja en FODMAP (que limita los carbohidratos de cadena corta que se encuentran en una amplia variedad de frutas y verduras), medicamentos contra los espasmos y laxantes o antidiarreicos, según el problema que tenga la persona. Pero si nada de eso funciona, Whorwell recurrirá a otra forma de tratamiento, una que ha estado validando y promoviendo desde que la usó por primera vez en la década de 1980: la hipnoterapia dirigida al intestino.

La hipnosis se remonta a un médico austriaco llamado Franz Mesmer, de quien obtenemos la palabra «hipnotizar». Creía incorrectamente que había un fluido llamado «magnetismo animal» que enfermaba a las personas cuando estaba bloqueado en el cuerpo. Agitando sus manos sobre una persona, podía curarla haciendo que el fluido se moviera de nuevo.

Cuando el médico escocés James Braid vio un espectáculo hipnótico, pensó que podría haber algo. No en el fluido, pero vio que las personas podían entrar en un estado de trance pidiéndoles que se concentraran intensamente. Lo llamó «neurohipnosis», y nació el concepto de hipnosis.

La hipnosis tiene mala reputación debido a espectáculos extravagantes en el escenario o historias de terapeutas que la usan para «regresar» a sus pacientes a vidas pasadas. Pero tal vez la razón principal por la que no es completamente reconocido por la comunidad médica es que todavía no estamos seguros de cómo funciona.

Pero en las últimas dos décadas, los estudios han comenzado a sugerir que se están produciendo cambios medibles en el cerebro durante la hipnosis. En una, del año 2000, David Spiegel y colaboradores de Stanford Medicine mostraron a los participantes cuadrículas en color o en escala de grises. En un grupo hipnotizado, los científicos sugirieron a los participantes que la cuadrícula de colores era en blanco y negro, y la cuadrícula en blanco y negro estaba en color. Como Jo Marchant escribe sobre el estudio en su libro, Cure: A Journey into the Science of Mind over Body, «en las personas que fueron hipnotizadas, la parte del cerebro que procesa la visión del color cambió cuando recibieron instrucción. Se volvió menos activo cuando les dijo que una cuadrícula de colores que estaban mirando era en blanco y negro, y más activo cuando les dijo que una cuadrícula en blanco y negro estaba en color.»

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Debido a que el intestino está atado al cerebro, la hipnoterapia parecía prostituirse como una opción potencial para tratar el SII. Pero lo primero que Whorwell quiere que sepa sobre su hipnoterapia dirigida al intestino es que «no nos estamos apoderando de tu mente», dice. «Te estamos enseñando a controlar tu condición, para que la controles en lugar de que te controle a ti. Eso es lo que vamos a terminar con: Usted en control de la condición. Vamos a calmar tu cerebro, y vamos a calmar tus entrañas.»

Una de sus herramientas visuales más comunes es un río. Si alguien sufre de estreñimiento, le sugerirá que se imagine un río flotando lentamente y que luego lo imagine fluyendo más rápido. O, si el problema es la diarrea, les dirá que imaginen que el agua se ralentiza. Si alguien está hinchado, podría imaginar que se desinfla un globo. Para el dolor, ha hecho que los pacientes se pongan la mano en el estómago, sientan el calor y asocien esto con el control del dolor.

El primer estudio de Whorwell en 1984 se realizó en 30 pacientes con SII. La mitad recibió siete sesiones de 30 minutos de hipnosis centrada en el intestino, mientras que los demás recibieron terapia de apoyo regular y un medicamento placebo. Aquellos en hipnoterapia mostraron una mejoría significativa en el dolor abdominal, la hinchazón abdominal y la disfunción intestinal en comparación con el grupo de placebo. Y los efectos parecen durar. En 204 pacientes que habían recibido hipnoterapia, el 83 por ciento de los que respondieron al tratamiento todavía estaban bien de uno a cinco años después. Sesenta y tres por ciento de ellos no necesitaban más medicamentos, y en aquellos que aún tomaban medicamentos, el 62 por ciento los tomaba con menos frecuencia.

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El último estudio de Whorwell, de 2015, analizó a 1,000 pacientes con SII difícil de tratar, un tamaño de muestra innegablemente respetable, y determinó que la hipnosis había ayudado al 76 por ciento de ellos a reducir la gravedad de sus síntomas en al menos la mitad. En conjunto, ahora tiene más de dos docenas de documentos que han descubierto que la hipnoterapia puede ayudar a los síntomas del SII de las personas.

Hace aproximadamente una semana, me acosté cómodamente en mi sofá mientras una tormenta de abril caía fuera de mi ventana. Estaba conversando por video con Laurie Keefer, Psicóloga de Salud gastrointestinal de Mount Sinai, que iba a hacer una sesión de hipnoterapia dirigida al intestino sobre mí. No tengo SII, pero tampoco tengo el sistema gastrointestinal más estable; regularmente sufro de reflujo ácido y distensión abdominal bastante severos. Tenía curiosidad por saber si una sesión me afectaría en absoluto.

Keefer estaría usando un tratamiento de hipnoterapia del SII completamente programado en mí. Fue escrito en 1994 por Olafur S. Palsson, profesor de Medicina en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, que escribió un tratamiento de hipnoterapia del SII con William Whitehead. Se basó en la investigación de Whorwell, para que los médicos de cualquier lugar pudieran usarla. Se conoce como el Protocolo de Carolina del Norte (el de Whorwell se llama Protocolo de Manchester).

Palsson dice que sintió que era importante estandarizar la hipnosis porque la mayoría de los gastroenterólogos tienen poca experiencia con ella, y viceversa: la mayoría de los hipnotizadores practicantes no tienen experiencia con gastroenterología.

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Son siete sesiones, escritas palabra por palabra, alrededor de 30 a 40 minutos cada una, para que cada paciente obtenga exactamente lo mismo. Al igual que con el tratamiento de hipnosis de Whorwell, múltiples estudios han demostrado que este guion puede resultar en que la mayoría de las personas terminen con al menos un 50 por ciento de reducción en los síntomas. Esta tasa de éxito es más impresionante, me dice Palsson, cuando se considera que se trata de pacientes para los que todas las demás opciones de tratamiento han fallado. Ahora hay cerca de 600 terapeutas que lo usan en los Estados Unidos.

Le pregunto a Palsson si piensa que la hipnosis como cura para el SII perpetúa el viejo estereotipo de que el SII es una enfermedad puramente psicológica. «Creo que eso es absolutamente incorrecto», dice. «Solo hemos empezado a aprender qué tan cerca están interconectados el cerebro y el intestino. En el pasado, las personas pensaban que el cerebro y el tracto gastrointestinal eran dos sistemas de órganos independientes. Pero el cerebro participa muy activamente en cada momento del día en el control del funcionamiento del tracto gastrointestinal. La hipnosis funciona ayudando a normalizar el control del cerebro.»

Palsson me dice que la hipnosis no solo hace que una persona se sienta mejor mentalmente, y tal vez se las arregle mejor, sino que en realidad está haciendo cambios en el cuerpo.

Han rastreado los movimientos intestinales de las personas, contando cuántos episodios de diarrea y estreñimiento hay de las visitas totales al baño, y han encontrado que se reducen a lo largo del tratamiento. La sensibilidad al dolor se puede evaluar insertando un globo en la parte posterior de una persona (sí) e inflándolo hasta que informe que siente dolor. Las personas con SII pueden tolerar menos de la mitad de lo que pueden tolerar las personas sanas, pero después de recibir hipnoterapia pueden soportar tanto como otras personas.

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«Los intestinos manipulan el material de desecho de manera diferente y la consistencia de las heces cambia con el tiempo», dice Palsson. «Sí, es el resultado de un tratamiento psicológico. Pero muestra que no solo estamos cambiando la forma en que se siente sobre su problema. En realidad, estamos cambiando la forma en que el tracto gastrointestinal está manejando su función diaria.»

Lo más importante es que una persona no tiene que creer en la hipnoterapia para que sea efectiva. «He tenido pacientes que específicamente no creen que vaya a hacer nada», dice Palsson. «Y todavía funciona muy bien. Todo lo que me importa y necesito es que le den a esto una oportunidad justa, escuchen mis palabras e imaginen lo mejor que puedan las cosas de las que hablo.»

Ha habido un impulso reciente para mover la hipnosis en línea, y realizarla a través de la telemedicina, algo que Keefer me dice que va a ser transformador. No hay muchos profesionales disponibles, incluso con el protocolo con scripts. De esta manera, puede tratar a las personas que no podrían viajar a su oficina. Y las personas pueden experimentar la hipnoterapia en casa, donde es más probable que se relajen. Pueden acostarse en su cama, en pijama, en su propio espacio, no en el consultorio de un médico desconocido, donde el viaje al trabajo en sí y la proximidad a un baño pueden causar estrés adicional.

Keefer me indicó que respirara profundamente, imaginara un entorno de playa tranquilo, y luego comenzó a decirme con tranquilidad lo tranquilo y tranquilo que se sentiría mi tracto gastrointestinal ese día. Su voz es ligera y calmante, y habla lentamente con largas pausas para permitirme visualizar realmente la playa en la que se supone que debo estar. Me recuerda un poco a varias aplicaciones de meditación guiada que he utilizado para ayudarme a conciliar el sueño. No perdí el conocimiento ni me sentí fuera de control, pero el tiempo parecía pasar más rápido: 30 minutos parecían más como diez. Curiosamente, al tratar de recordar la sesión un par de días después, encuentro que mi recuerdo de la experiencia es borroso, como si perteneciera más a mi subconsciente que a mi memoria consciente. No se si esto significa que estaba realmente «hipnotizada» o no. Tengo la sensación de que lo era, y pensé que no lo era, porque no encajaba con los estereotipos teatrales de cómo debería sentirse o verse la hipnosis.

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Keefer está recopilando datos para comparar las tele-sesiones con las visitas presenciales. Pero anecdóticamente, me dice, parece como si fuera tan efectivo como ver a un hipnoterapeuta en persona.

Veo la apelación. Al final de mi sesión, mi taza de té todavía estaba humeando en la mesa a mi lado. Si hubiera tenido que viajar 45 minutos con el viento y la lluvia, no habría estado como en la zona. «Tengo pacientes que intentan venir en su hora de almuerzo», dice Keefer. «No hay nada peor que tratar de relajarse en la hora del almuerzo y luego volver al trabajo.»

Para la cuarta sesión es cuando Keefer dice que las personas comienzan a sentir una mejoría en sus síntomas. No es dramático, como despertarse una mañana y sentirse 100 por ciento mejor. Es más como estar fuera en la cena y comenzar a sentir incomodidad, luego que se asiente y no aumente más. Cuando terminó mi sesión, me sentí muy, muy bien. ¿Curó milagrosamente mi hinchazón o reflujo ácido? Nah. Pero esto no es una píldora mágica: Como dice Keefer, es una estrategia.

Después de experimentarlo yo mismo, todavía me pregunto: ¿cómo funciona exactamente? No soy escéptico de la hipnosis, creo que es un tratamiento que ha mostrado una promesa intrigante en todo tipo de áreas, como el dolor crónico, y siento que aborda una conexión mente-cuerpo que a veces pasamos por alto. Pero parece engañosamente simple. ¿Cómo me dice el hecho de acostarme y escuchar a Keefer que no tendré ningún malestar estomacal hoy, después de imaginarme en la playa, hacer un efecto?

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Keefer dice que hay diferentes desencadenantes que conducen primero al SII, desde infecciones hasta intoxicaciones alimentarias y estrés extremo. «Las personas con SII, por cualquier razón, no tienen la capacidad de amortiguar las señales del intestino, por lo que experimentan incluso las sensaciones benignas más normales como si fueran dolorosas o amenazantes», dice. «Llamamos a eso hipersensibilidad visceral, lo que significa que hubo algún daño o problema en un punto de su intestino y que incluso después de que se aclarara, las señales y los nervios que envían señales al cerebro no lo están haciendo de manera eficiente.»

Lo que está haciendo la hipnosis, piensa, es entrenar a tu cerebro para que ignore, o al menos preste menos atención, a las señales que provienen del intestino, a las que puede haber prestado demasiada atención durante un período como una infección. Una vez que tu cerebro desaprueba ese hábito, puede seguir así.

Whorwell señala que las teorías son en su mayoría especulativas en este momento. Hay algunos estudios preliminares que muestran que ciertas áreas del cerebro, como la corteza cingulada anterior, son más reactivas en pacientes con SII que en controles sanos. También se ha sugerido que la hipnosis afecta esa parte del cerebro, que está asociada con el lugar donde se procesa el contenido emocional del dolor.

El trabajo posterior en el laboratorio de Spiegel, el psiquiatra de Stanford que mostró a las personas las cuadrículas de color y escala de grises, ha analizado más de cerca la función cerebral. En 2016, descubrieron que en las personas que eran altamente hipnotizables, mientras estaban hipnotizadas, había menos actividad en el cíngulo anterior dorsal, o la «red de saliencia», cómo determinas cuándo las cosas en tu entorno son importantes. «En la hipnosis, estás tan absorto que no te preocupas por nada más», dijo Spiegel en un comunicado de prensa de Stanford.

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Vieron más conexiones entre la corteza prefrontal dorsolateral y la ínsula, que Spiegel describió como la conexión que ayuda al cerebro a saber qué está pasando en el resto del cuerpo y controlarlo. También vieron menos conexiones entre la corteza prefrontal dorsolateral y la red de modo predeterminado, lo que creen que se traduce en una falta de conciencia sobre sus propias acciones.

«Durante la hipnosis, este tipo de disociación entre acción y reflexión permite a la persona participar en actividades sugeridas por un médico o auto sugeridas sin dedicar recursos mentales a ser consciente de la actividad», escribieron los investigadores.

Otros grupos muestran que un tipo de terapia cognitiva conductual, o TCC, puede ayudar a controlar los síntomas gastrointestinales en tan solo diez sesiones. El concepto aquí es el mismo: que el intestino está conectado al cerebro y el cerebro está conectado al intestino; es un camino de dos vías. Si no podemos hacer cambios significativos directamente en el intestino, entonces dirigirnos al cerebro podría ser la mejor manera de causar un impacto.

Le pregunto a David Poppers, profesor clínico asociado de medicina en la división de gastroenterología de la Universidad de Nueva York, qué piensa sobre el uso de la hipnosis para problemas intestinales. Los poppers tratan una amplia variedad de afecciones gastrointestinales, desde el SII hasta el sangrado gastrointestinal, la enfermedad inflamatoria intestinal y más. Nunca ha recomendado específicamente la hipnoterapia a ninguno de sus pacientes.

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Pero eso no significa necesariamente que esté en contra. Se hace eco de lo importante que es la conexión entre el estómago y el cerebro en estos trastornos. «Elementos de estrés, tanto positivo como negativo, ansiedad, falta de sueño, cambio en la rutina, cambio en la dieta; todo eso puede afectar los síntomas», me dice. «Tiene sentido que tanto los medicamentos conductuales como los que funcionan en esa conexión puedan ser efectivos en algunos pacientes.»

Dice que ha leído estudios sobre hipnoterapia y la encontró prometedora, tanto en resultados a largo como a corto plazo. Más de sus pacientes han pasado por TCC, dice, y aquellos que sí parecen beneficiarse. Aunque puede ser un grupo auto-seleccionado, él aconseja: Las personas que están dispuestas a ir a buscar terapia, o hipnosis, pueden estar más dedicadas y listas para comprometerse con esas prácticas. Agrega que, como no es un experto, querría trabajar con personas especialmente entrenadas en hipnosis antes de incorporarla a su plan de tratamiento.

Whorwell piensa que la gente necesita cambiar su mentalidad sobre la hipnosis para que podamos aprovechar plenamente su potencial. No es un truco de circo, pero tiene raíces en otras prácticas aceptadas como la meditación, la atención plena y la TCC, es solo una versión más enfocada. Y cosas de Palsson que, incluso si un gastroenterólogo no es un experto, aún podría usar el guión, por eso lo creó.

Aún así, Whorwell no quiere reclamar demasiado demasiado pronto. Tiene alguna evidencia de que la hipnosis también podría ser efectiva en enfermedades inflamatorias intestinales, como la colitis, y realizó estudios más pequeños en trastornos funcionales como dolor torácico no cardíaco, cuando el esófago entra en espasmos o dispepsia funcional, y también funciona allí.

Pero sigue preocupado de que la gente diga «Whorwell está perdido ahora; cree que puede curar cualquier cosa», me dice. «Hay gente ahí fuera que es así, así que tengo que tener mucho cuidado. Tienes que intentar cambiar las percepciones desde el interior en lugar de desde el exterior. No puedes empezar a golpearte el pecho y decir que funciona y esperar que la gente te crea a menos que puedas demostrarlo con datos.»

Whorwell le dice a sus colegas que no se preocupen si sus documentos son rechazados. Dice que sus estudios tienen que ser mejores que los demás porque hay un prejuicio. «Los revisores ven la palabra hipnosis y sus cerebros se apagan», dice.

Cuando Janet Westfall tiene una sesión de hipnosis, no recuerda la mayor parte de la sesión y después, se siente como un «charco de gelatina».»

«Lo que quiero decir con eso es que estás tan relajado como un ser humano puede estar», dice.

Después de su cuarta sesión, intentó agregar alimentos a su dieta: alimentos para bebés hechos de judías verdes. Para su deleite, no hubo reacción. Todavía tiene días buenos y malos, pero no se enferma desesperadamente como solía hacerlo. Hay algo de incomodidad, pero ya no reacciona violentamente a la comida. Si siente algunos síntomas menores, puede replicar la sesión de hipnosis ella misma, llevando su mente a las imágenes que invocan las sesiones.

«Literalmente puedo pensar que no tengo náuseas o que no tengo calambres», dice. «Trato de ir a lo que se siente esa sensación de relajación, y luego la imagino fluyendo a través de mi cuerpo, a través de mi sistema digestivo, a través de mi estómago, a través de mis intestinos. Ni siquiera estoy totalmente seguro de lo que estoy haciendo, pero es como si mi cerebro lo supiera.»

Su última sesión fue a finales de enero. Ahora ha añadido cuatro alimentos a su lista limitada de alimentos. No suena como mucho, pero para ella, es revolucionario. «Va a ser un camino largo y lento de regreso para mí», dice.

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