Ciencia planetaria

Paisaje marciano

Un geólogo de los Estados Unidos afirma haber encontrado la primera evidencia sólida de tectónica de placas en Marte mediante el estudio de imágenes satelitales de un enorme canal en la superficie marciana. Se había pensado, hasta ahora, que los movimientos tectónicos solo estaban presentes en la Tierra.

An Yin, profesor de geología de la Universidad de California, Los Ángeles, observó la actividad tectónica en Valles Marineris, un sistema de cañón de 4000 km de largo que lleva el nombre del orbitador marciano Mariner 9 que descubrió el sistema en la década de 1970. Valles Marineris se extiende una quinta parte del recorrido alrededor de la superficie marciana y alcanza profundidades de hasta 7 km. El Gran Cañón de 1,6 km de profundidad de la Tierra es un mero rasguño superficial en comparación.

La formación de Valles Marineris aún no se comprende a pesar de cuatro décadas de investigación. La teoría más aceptada es que la expansión de la superficie marciana creó el sistema, similar a la forma en que se forman los valles de fisuras en la Tierra, con la grieta resultante profundizada por la erosión. Pero Yin ha encontrado pruebas de un proceso completamente diferente.

Buscando pistas

Yin hizo uso de imágenes de alta resolución tomadas por varios orbitadores de Marte, incluidos el Mars Odyssey de la NASA y el Mars Reconnaissance Orbiter. Se centró particularmente en la región sur de Valles Marineris, donde un canal de 2400 km de largo conecta tres grandes cañones: el Ius, Melas y Coprates Chasmata. Buscó minuciosamente a través de estas imágenes para buscar «indicadores cinemáticos» en la superficie marciana, marcas que revelan cómo se ha movido la corteza. Descubrió fallas en el canal de Coprates de Ius Melas con una orientación inclinada consistente, lo que indica un movimiento de corte horizontal. También notó deslizamientos de tierra «sin cabeza» en el fondo del canal, es decir, deslizamientos de tierra sin ninguna fuente rastreable, posiblemente causados por un movimiento horizontal de la corteza desde que ocurrieron los deslizamientos de tierra.

Además, Valles Marineris es excepcionalmente largo y recto. «En la Tierra, solo hay un tipo de falla que puede hacer una traza muy recta y lineal», dice Yin, » y esa es una falla de ‘deslizamiento de impacto’, una falla que se mueve horizontalmente a una distancia muy grande.»También agrega que las rocas a ambos lados de Valles Marineris son extremadamente planas, mientras que las rocas cerca de una grieta tienden a estar inclinadas.

California en Marte

Yin estudió las compensaciones de tres características superficiales alrededor de la zona de falla para estimar la magnitud del deslizamiento. Las tres mediciones dieron aproximadamente el mismo valor – 150 km-para la distancia total movida por la falla. En comparación, la Falla de San Andrés en California se ha movido alrededor de 300 km, lo que significa que, cuando se escala por los radios de los planetas, las dos fallas son similares (el radio de la Tierra es alrededor del doble que el de Marte).

Toda la evidencia de Yin apunta a un sistema de deslizamiento en un límite de placa, también conocido como falla de transformación. «Si tienes bloques rígidos en la litosfera de un planeta que se mueven horizontalmente a una gran distancia, eso es tectónica de placas», dice Yin. Nombra a las dos placas «Valles Marineris Norte» y «Valles Marineris Sur».

«Claramente, si la reconstrucción es correcta, se trata de una gran falla de transformación», dice Norm Sleep, profesor de geofísica en la Universidad de Stanford. Sleep también comenta que la falla debe tener «un efecto de subducción de red en un extremo y un efecto de propagación de red en el otro».

«El extremo oriental es un’ centro de expansión ‘sin erupción de rocas volcánicas», confirma Yin, » mientras que el extremo occidental es una zona extensional llena de rocas volcánicas.»

Tectónica primitiva

Yin cree que la zona de falla de Valles Marineris todavía está activa hoy en día, pero que los temblores – o «Marsquakes» – son probablemente casos raros. «Si nuestra historia de Marte es correcta, todo ha evolucionado muy lentamente, tectónicamente», dice, » por lo que la falla encontrada en Valles Marineris puede despertar una vez cada millón de años.»

Este lento ritmo geológico puede explicar por qué el planeta rojo está en una etapa primitiva de tectónica de placas en comparación con la Tierra. Yin señala que la actividad tectónica de placas en Marte está localizada, cubriendo solo alrededor del 20-25% de la superficie marciana, el resto de Marte no revela signos de actividad tectónica.

Entonces, ¿por qué la Tierra y Marte tienen tectónica de placas, pero no Mercurio y Venus? Yin piensa que esto está relacionado con la densidad de la corteza de un planeta durante su formación temprana, lo que determinaría si los pedazos de corteza fracturados podrían subducirse en el manto subyacente. Espera publicar esta hipótesis en un artículo futuro.

La investigación se describe en Litosfera.

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